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Un gen para el color de la uva

¿Y si el color de la uva dependiese tan sólo de la mutación de un gen concreto de la vid? Sin pecar de reduccionistas, ésta parece ser la conclusión principal de un reciente estudio llevado a cabo por los investigadores de un joven centro del Agricultural Research Council estadounidense.

La región de Finger Lakes y la ciudad de Geneva en el Estado de Nueva York cuentan con una amplia tradición de más de siglo y medio dedicado a la industria del vino. Además desde hace poco tiempo, un nuevo instituto de investigación y su unidad de investigación en genética de la vid (Grape Genetics Research Unit – GGRU) están aportando datos interesantes sobre la variación genética que determina en la uva aspectos aparentemente complejos como el color y la calidad del fruto, la resistencia a enfermedades y al frío, etc.

Christopher Owens, genetista de este instituto de investigación, no duda en calificar el color del grano como una de las cualidades vitales de la uva y que, además, está directamente ligado a su contenido antioxidante. A pesar de ello, hasta ahora la genética del color de la uva se conocía muy superficialmente.

Los investigadores del GGRU han trabajado en conjunción con genetistas del INRA (Institut National de la Recherche Agronomique) de Montpellier (Francia), ampliando los datos de un estudio japonés del año 2004, que ya identificó a una mutación en el gen Gret1 como responsable del color blanco de la piel de la uva. Concretamente, se ha determinado que Gret1 interacciona con VvmybA1, un gen presente en todas las vides de Vitis vinifera, determinando de esta forma el color blanco.

Pero lo más interesante radica en la naturaleza de esa interacción, pues Gret1 no es en el fondo un verdadero gen; en realidad, se trata de un elemento transponible, o lo que es lo mismo un «gen saltador», una pieza de material genético capaz de moverse de un lugar a otro del genoma entre una y otra generación. Owens explica que cualquier organismo diploide, como la vid, presenta dos copias de cualquiera de sus genes, entre ellos de VvmybA1, si además Gret1 está presente junto a las dos copias de VvmybA1, la planta dará frutos de color blanco.

Concretamente, el estudio del centro de Geneva ha ampliado mucho el número de cepas estudiadas y en ellas han secuenciado el gen VvmybA1 y sus zonas limítrofes para determinar las diferentes variantes genéticas que influyen en el color del grano. «Hemos encontrado que variaciones de este gen, provocadas por mutación y movimientos de elementos transponibles, causan una gran proporción de la variación de color en los cultivos modernos de la vid», explica Owens.

Pero Gret1 no sólo influye por un efecto directo, sino que, al ser un elemento saltador, puede ocurrir que en una generación aparezca junto a VvmybA1 y en la siguiente desaparezca. Este paso fugaz de Gret1 altera el DNA alrededor de VvmybA1, creando variación adicional que a su vez puede tornarse en variación en el color de la piel del grano.

Los investigadores creen que estos resultados pueden convertirse en un verdadero hito en la investigación vitivinícola y en la producción de nuevas variedades. Además, esto garantiza un mejor conocimiento de cuáles son los genes que determinan el color de la uva, lo que podría aumentar la eficiencia de los cruzamientos entre cepas para la obtención de nuevas variedades con colores específicos, así como la mejora de la intensidad y la estabilidad del color de mostos y vinos.

A todo ello, no hay que desdeñar, el mejor entendimiento de los mecanismos por los que el ambiente y las prácticas de gestión influyen en el color y calidad del fruto, y de las relaciones entre color de la uva y componentes saludables del vino. Owens y sus colegas no pueden evitar elucubrar sobre un futuro no muy lejano: «Píntalo a tu gusto, ¿se imaginan una uva y un mosto naranja?».

[27.06.06]
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